Le célèbre physicien Stephen Hawking meurt à 76 ans

Le célèbre scientifique et diffuseur britannique est décédé dans sa maison à Cambridge

Le physicien britannique Stephen Hawking, le scientifique qui a expliqué l’univers en fauteuil roulant et rapproché les étoiles de millions de personnes dans le monde, est mort tôt ce matin chez lui à Cambridge, à l’âge de 76 ans.

« Nous sommes profondément attristés par le décès de notre père aujourd’hui « , disent ses trois fils, Lucy, Robert et Tim, dans une déclaration publiée tôt mercredi matin. « C’était un grand scientifique et un homme extraordinaire dont le travail et l’héritage survivront pendant de nombreuses années. Son courage et sa persévérance, avec son éclat et son humour, ont inspiré les gens du monde entier. Un jour, il a dit :  » L’univers ne serait pas grand chose s’il n’était pas le foyer des gens que vous aimez. Il nous manquera pour toujours. »

Hawking restera dans l’histoire pour ses travaux sur les trous noirs et pour avoir tenté d’unifier les deux grandes théories de la physique du XXe siècle, celle de la relativité et celle de la mécanique quantique. Aussi par les titres informatifs populaires dont il a été l’auteur, parmi eux Brève histoire de l’époque, du Big Bang aux trous noirs, publié en 1988 et transformé en livre de science plus vendu de l’histoire.

À 22 ans, on lui a diagnostiqué une sclérose latérale amyotrophique, la SLA, et les médecins ne lui ont laissé que deux ans à vivre. Mais il a vécu 54 ans de plus. La maladie l’a laissé dans un fauteuil roulant et incapable de parler sans l’aide d’un synthétiseur vocal. Il a réduit le contrôle de son corps à la flexion d’un doigt et au mouvement des yeux. Son intelligence écrasante, son intuition, sa force et son sens de l’humour, combinés à une maladie destructrice, ont fait de Hawking un symbole des possibilités infinies de l’esprit humain, et de sa curiosité insatiable.

« Bien qu’il y ait eu un nuage sur mon avenir, j’ai trouvé, à ma grande surprise, que j’aimais la vie dans le présent plus que je ne l’avais jamais aimée, » a-t-il dit un jour. « Mon but est simple. C’est une connaissance complète de l’univers, pourquoi il est tel qu’il est et pourquoi il existe.

Le drapeau du Gonville and Caius College de Cambridge, dont Hawking était étudiant puis professeur, flotte ce mercredi en berne. Etudiants, voisins et touristes du monde entier, dans un flux silencieux et constant, viennent signer le livre de condoléances arrangé dans l’ancien collège dont il a été membre pendant plus de 50 ans. Le nom du professeur Hawking est encore peint à la main, en blanc sur le bois noir d’un cadre de porte, dans l’une des deux pièces du rez-de-chaussée du bloc K, où il reçoit ses élèves.

Kelly Marchisio, 27 ans, étudiante américaine titulaire d’une maîtrise en informatique avancée, dit être venue à Cambridge attirée par la figure du professeur Hawking. « Je me suis fixé l’objectif de l’entendre parler un jour, mais cela n’aurait pas été possible « , regrette-t-il. « C’était très important, à la fois pour sa contribution académique et pour sa capacité à attirer le grand public vers la science. Dan, étudiant en sciences politiques et en sociologie, qui a également failli laisser sa signature sur le livre de condoléances, valorise la figure de Hawking, au-delà de ses contributions à la science, comme  » un ambassadeur de la justice sociale et des droits des personnes handicapées « .

Des amis et collègues de l’Université de Cambridge lui ont rendu hommage avec une vidéo sur la vie et la trajectoire scientifique de Hawking – toujours nommé « Professeur Hawking », comme il était cité dans le monde de la science – et un texte hommage, dont l’avant-dernier paragraphe résume une conférence du professeur le jour de son 75e anniversaire : « Cela a été un moment glorieux pour être vivant et pour étudier la physique théorique. Notre image de l’Univers a beaucoup changé au cours des 50 dernières années, et je suis heureux d’avoir fait une petite contribution.

Le professeur Stephen Toope, vice-chancelier de l’Université de Cambridge, lui a également rendu hommage en ces termes : « Le professeur Hawking était une personne unique dont on se souviendra avec affection et affection non seulement à Cambridge, mais dans le monde entier. Ses contributions exceptionnelles au savoir scientifique et à la vulgarisation des sciences et des mathématiques ont laissé un héritage indélébile. Son caractère était une source d’inspiration pour des millions de gens. Il va nous manquer. »

Stephen William Hawking est né à Oxford le 8 janvier 1942, l’aîné des quatre enfants du prestigieux biologiste Frank Hawking et Isobel Walker, qui étaient arrivés dans la ville universitaire fuyant le bombardement allemand de Londres. Son enfance sera marquée par la vie de bohème d’une famille dont la voiture familiale est un taxi noir classique de Londres.

Stephen était un étudiant médiocre à St Albans, Londres, mais son génie a été reconnu par ses pairs qui l’ont surnommé « Einstein » pour sa capacité à comprendre la science. Il s’est inscrit en mathématiques et physique à Oxford en 1959, des études qu’il a trouvé si facile que, selon ses propres calculs, il a réussi avec seulement un millier d’heures d’étude : un par jour.

Seule la cosmologie a vraiment captivé son intérêt, car elle traitait de la grande question de l’origine de l’univers. Il lui a consacré ses études de troisième cycle à l’Université de Cambridge, à laquelle il est resté lié jusqu’à la fin. Là, les symptômes qu’il avait déjà détectés à Oxford – difficulté à parler ou, par exemple, à attacher ses lacets – ont commencé à s’aggraver, et en 1963, un an après avoir obtenu son diplôme, on lui a diagnostiqué la maladie.

Les deux années suivantes, il se consacra davantage à l’écoute de Wagner, à la lecture de science-fiction et à l’alcool qu’à la recherche. Lorsque la maladie a semblé se stabiliser, il est retourné avec enthousiasme à la recherche.

En 1965, il épouse Jane Wilde, étudiante en philologie. Son mariage, dont sont nés ses trois enfants et que Hawking a défini comme un tournant dans sa vie, s’est brisé en 1990. Hawking s’est remariée en 1995 avec Elaine Mason, une de ses infirmières, dont l’ancien mari avait créé son synthétiseur vocal. Jane Wilde a écrit un livre sur sa vie avec Hawking dans lequel elle le décrit comme un « empereur tout-puissant » qui a trouvé dans sa seconde femme « quelqu’un prêt à l’adorer à ses pieds ».

Au cours des premières années de la dernière décennie, après une série de visites à l’hôpital pour des blessures mystérieuses, la presse a commencé à publier des articles, appuyés par des témoignages de diverses infirmières, sur des allégations de violence physique d’Elaine envers son mari, qu’il a toujours nié. Ils ont divorcé en 2006.

Hawking est devenu célèbre avec son collègue Roger Penrose à la fin des années 1960. Le motif, sa théorie de la singularité de l’espace et du temps. Les deux physiciens ont appliqué la logique des trous noirs à l’univers entier. Sa découverte scientifique la plus célèbre était le phénomène qui serait connu sous le nom de rayonnement Hawking, par lequel les trous noirs dégagent de l’énergie jusqu’à ce qu’ils disparaissent.

Alors que les travaux d’autres scientifiques prestigieux se déroulent à l’ombre, la maladie a catapulté Hawking dans la catégorie des personnages culte pour le grand public. Son idée que la science découvrirait un jour « la théorie de tout », qu’il explorerait dans son livre Brief History of Time, a également contribué à son énorme popularité.

La maladie a conditionné la vie de Hawking dès l’âge de 21 ans

La SLA a graduellement détruit son corps, sa motricité, ses muscles. Il l’a d’abord prostré dans un fauteuil roulant et lui a ensuite retiré sa capacité de parler. En plus de sa brillance et de ses qualités informatives, Hawking est devenu une star mondiale en raison de l’obstination avec laquelle il a saisi le monde. En 1985, la pneumonie a aggravé sa santé, l’obligeant à respirer par un tube. Il ne pourrait plus jamais utiliser sa voix. Le physicien a pu communiquer grâce à un dispositif électronique, un synthétiseur vocal, qui lui a permis de se moquer du silence. La voix robotique de Stephen Hawking est entrée dans sa légende.

En janvier 2014, il a présenté un article controversé défendant l’absence de trous noirs. Du moins, ils n’existaient pas selon la façon dont ils avaient été compris jusque-là. Un trou noir est un endroit de grande densité et d’énergie. La théorie disait qu’à partir d’un certain point, l’énergie -la lumière- ne pouvait pas échapper à sa gravité. Hawking a plutôt fait valoir qu’il pourrait, qu’il n’y avait pas d’horizon des événements, c’est-à-dire, un point de non retour, mais un horizon apparent. Ainsi, le trou noir contiendrait l’énergie pendant un certain temps avant de la laisser s’échapper.

Dans une interview accordée à EL PAÍS en 2015, le physicien évoque la vie extraterrestre, une de ses dernières obsessions. « Si des extraterrestres venaient nous rendre visite, le résultat ressemblerait beaucoup à ce qui s’est passé lorsque Christophe Colomb a débarqué en Amérique : les Amérindiens n’ont pas bien réussi. Ces extraterrestres avancés pourraient devenir des nomades, essayant de conquérir et de coloniser toutes les planètes qu’ils pourraient atteindre. Pour mon cerveau mathématique et purement numérique, penser à la vie extraterrestre est tout à fait rationnel. Le vrai défi est de découvrir à quoi ces extraterrestres pourraient ressembler.

Le directeur de l’Instituto de Astrofísica de Canarias (IAC), Rafael Rebolo, se souvient de Hawking comme d’un « esprit brillant enfermé dans une cage », après avoir maintenu des relations avec lui lors de ses trois visites dans ses installations. De cette relation est née l’idée de le nommer professeur honoraire à l’IAC, ce que les Britanniques ont accepté avec plaisir. « Il s’inquiétait beaucoup et essayait toujours de poser des questions sur notre travail, de savoir si nous trouverions des planètes semblables à la Terre », se souvient Rebolo, qui n’oublie pas la première question posée par le célèbre astrophysicien, à savoir si les télescopes Cherenkov installés à La Palma pouvaient confirmer le soi-disant rayonnement Hawking, ainsi appelé en son nom. L’IAC avait prévu de construire un bâtiment dans ses installations pour donner un bureau à son seul professeur honoraire, et Rebolo insiste sur son intention d’élever le bâtiment et lui donner le nom de Stephen Hawking, qui dépendra de l’engagement économique du Cabildo de Tenerife, rapporte Javier Salas de Tenerife.

Sa vie, tant sur le plan professionnel que personnel, a été un défi aux limites. Hawking s’est rendu sur tous les continents, y compris en Antarctique. Il a remporté des prix, dont celui de la Fondation BBVA Frontiers of Knowledge en 2016, bien que le prix Nobel lui ait échappé. Il s’est marié deux fois et a eu trois enfants.

Il est devenu une sorte d’icône de la culture populaire

Comme en témoigne le nombre de stars du cinéma et de la musique qui ont aujourd’hui exprimé leurs condoléances pour la mort de ce scientifique respecté. Hawking est apparu dans la série The Big Bang Theory, dont il s’est déclaré fan, et méritait un personnage dans The Simpsons. « Ta théorie de l’univers sous forme de donut est intéressante, Homer. Il se peut que je doive le voler « , a-t-il dit à la tête de la populaire série d’animation.

Il a fêté ses 60 ans en montant dans une montgolfière. Cinq ans plus tard, il teste l’apesanteur à bord d’un Boeing 727. Quand on lui a demandé pourquoi il a fait tout cela, il a répondu :  » Je veux montrer que les gens ne devraient pas être limités par des handicaps physiques, tant que leur esprit n’est pas handicapé.

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